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Atrapamiento del nervio cubital en el codo (síndrome del túnel cubital) (Ulnar Nerve Entrapment at the Elbow (Cubital Tunnel Syndrome))

El atrapamiento del nervio cubital ocurre cuando el nervio cubital del brazo se comprime o se irrita.

El nervio cubital es uno de los tres nervios principales del brazo. Va desde el cuello hasta la mano, y puede contraerse en varios lugares, como debajo de la clavícula o en la muñeca. El lugar más común de compresión del nervio es detrás de la parte interna del codo. La compresión del nervio cubital en el codo se llama "síndrome del túnel cubital".

El adormecimiento y hormigueo de la mano y los dedos son síntomas comunes del síndrome del túnel cubital. En la mayoría de los casos, los síntomas se pueden controlar con tratamientos conservadores como cambios en las actividades e inmovilización. Si los métodos más conservadores no mejoran sus síntomas, o si la compresión del nervio está ocasionando debilitamiento en el músculo o daño en la mano, su médico puede recomendar una cirugía.

Anatomía

En el codo, el nervio cubital viaja a través de un túnel de tejido (el túnel cubital) que pasa debajo de una protuberancia del hueso de la parte interior del codo. Esta protuberancia ósea se llama epicóndilo medial. Al punto donde el nervio pasa debajo del epicóndilo medial comúnmente se le conoce como "hueso de la risa". En el hueso de la risa el nervio está cerca de la piel, y al golpearlo provoca una sensación de calambre.

Esta ilustración de los huesos del hombro, brazo y mano muestra la ruta del nervio cubital.
Reproducido de Mundanthanam GJ, Anderson RB, Day C: Ulnar nerve palsy. Orthopaedic Knowledge Online 2009. Accessed August 2011.

Más allá del codo, el nervio cubital viaja debajo de los músculos de la parte interior de su antebrazo y hacia la mano del lado de la palma con el dedo meñique. A medida que el nervio entra en la mano, viaja por otro túnel (canal de Guyón).

El nervio cubital da sensación al dedo meñique y a la mitad del dedo anular. También controla la mayoría de los músculos pequeños de la mano que ayudan con los movimientos finos, y algunos de los músculos más grandes del antebrazo que ayudan a la sujeción fuerte.

El nervio cubital da sensación al dedo meñique y a la mitad del dedo anular en la palma y el dorso de la mano.
Causa

En muchos casos del síndrome del túnel cubital, se desconoce la causa exacta. El nervio cubital es especialmente vulnerable a la compresión en el codo porque debe viajar por un espacio angosto con muy poco tejido blando para protegerlo.

El nervio cubital pasa detrás del epicóndilo medial en la parte interior del codo.

Causas comunes de la compresión

Hay varios factores que pueden causar presión en el nervio del codo.

  • Cuando dobla el codo, el nervio cubital debe estirarse alrededor del reborde óseo del epicóndilo medial. Como este estiramiento puede irritar el nervio, mantener el codo doblado por períodos prolongados de tiempo o doblar repetidamente el codo puede causar síntomas dolorosos. Por ejemplo, muchas personas duermen con los codos doblados. Esto puede agravar los síntomas de la compresión del nervio cubital y ocasionar que se despierte con los dedos dormidos.
  • En algunas personas, el nervio se desliza desde atrás del epicóndilo medial cuando el codo está doblado. Con el transcurso del tiempo, este deslizamiento hacia adelante y hacia atrás puede irritar al nervio.
  • Recargarse en el codo por largos períodos de tiempo puede poner presión en el nervio.
  • La acumulación de líquido en el codo puede causar inflamación que puede comprimir el nervio.
  • Un golpe directo en la parte interna del codo puede causar dolor, una sensación de descarga eléctrica y adormecimiento de los dedos meñique y anular. A esto se le llama comúnmente "pegarse en el hueso de la risa".

Factores de riesgo

Dormir con el codo doblado puede agravar los síntomas.

Algunos factores pueden generar un mayor riesgo de desarrollar el síndrome del túnel cubital. Estos incluyen:

  • Fractura o dislocaciones previas del codo
  • Osteófitos/artritis del codo
  • Inflamación de la articulación del codo
  • Quistes que están cerca de la articulación del codo
  • Actividades repetitivas o prolongadas que requieren que el codo se doble o se flexione
Síntomas

El síndrome del túnel cubital puede causar un dolor fuerte en la parte interna del codo. Sin embargo, la mayoría de los síntomas ocurren en la mano.

  • El adormecimiento y hormigueo del dedo meñique y el dedo anular son síntomas comunes del atrapamiento del nervio cubital. A menudo, estos síntomas vienen y van. Suceden más a menudo cuando el codo está doblado, como cuando conduce o sostiene el teléfono. Algunas personas se despiertan en la noche porque sus dedos están adormecidos.
  • La sensación de que el dedo anular y el dedo meñique "se duerman", especialmente cuando el codo está doblado. En algunos casos, puede ser más difícil mover sus dedos hacia fuera y hacia dentro, o manipular objetos.
  • Puede ocurrir debilitamiento de la sujeción y dificultad con la coordinación de los dedos (como teclear o tocar un instrumento). Estos síntomas usualmente se ven en los casos más severos de compresión de los nervios.
  • Si el nervio está muy comprimido o se ha comprimido por mucho tiempo, puede ocurrir atrofia en la mano. Una vez que esto suceda, la atrofia en el músculo ya no se puede revertir. Por este motivo, es importante ver a su médico si los síntomas son graves o si son menos graves, pero han estado presentes más de 6 semanas.
Remedios caseros

Hay muchas cosas que puede hacer en casa para ayudar a aliviar los síntomas. Si sus síntomas interfieren con las actividades normales o si duran más de unas cuantas semanas, asegúrese de programar una cita con su médico.

  • Evite las actividades que requieran que mantenga su brazo doblado por largos períodos de tiempo.
  • Si usa la computadora con frecuencia, asegúrese de que su silla no esté demasiado baja. No apoye el brazo en el descansabrazos.
  • Evite inclinarse sobre su codo o poner presión en la parte interna de su brazo. Por ejemplo, no conduzca con su brazo descansando en la ventanilla abierta.
  • Mantenga el codo extendido en la noche cuando duerme. Esto se puede hacer envolviendo una toalla alrededor del codo estirado o usando una codera al revés.
Envolver una toalla no muy apretada alrededor del brazo con cinta puede ayudarlo a recordar no doblar el codo durante la noche.
Examen médico

Historial médico y examen físico

Su médico hablará con usted sobre su historial médico y salud general. Él o ella puede hablar también sobre su trabajo, actividades y qué medicamentos está tomando.

Después de hablar de sus síntomas e historial médico, su médico examinará su brazo y mano para determinar qué nervio está comprimido y dónde está comprimido. Algunas de las pruebas del examen físico que su médico puede hacer incluyen:

  • Dar un pequeño golpe sobre el nervio del hueso de la risa. Si el nervio está irritado, puede causar una sensación de descarga en el dedo meñique y el dedo anular, aunque esto también puede suceder cuando el nervio está normal.
  • Revisar si el nervio cubital se desliza fuera de la posición normal cuando dobla el codo.
  • Mover su cuello, hombro y muñeca para ver si las diferentes posiciones causan síntomas.
  • Revisar la sensación y fuerza en sus manos y dedos.

Pruebas

Rayos-X. Estas pruebas de imagen proporcionan imágenes detalladas de estructuras densas, como el hueso. La mayoría de las causas de la compresión del nervio cubital no se pueden ver en una radiografía. Sin embargo, su médico puede tomar radiografías de su codo o muñeca para buscar osteófitos, artritis u otros lugares en los que el hueso puede estar comprimiendo el nervio.

Estudios de conductividad de los nervios. Estas pruebas pueden determinar qué tan bien está funcionando el nervio y ayudar a identificar dónde se está comprimiendo.

Los nervios son como "cables eléctricos" que viajan por el cuerpo transportando mensajes entre su cerebro y músculos. Cuando un nervio no funciona bien, la conductividad toma mucho tiempo.

Durante una prueba de conductividad del nervio, el nervio se estimula en un lugar y se mide el tiempo que le toma tener una respuesta. Se harán pruebas en varios lugares a lo largo del nervio y el área en la que la respuesta tome demasiado probablemente sea el área en la que el nervio está comprimido.

Los estudios de conductividad de los nervios también pueden determinar si la compresión está causando daño al músculo. Durante la prueba, se ponen agujas pequeñas en algunos de los músculos que el nervio cubital controla. El daño muscular es un signo de una compresión del nervio más severa.

Los estudios de conductividad de los nervios miden las señales que viajan en los nervios de su brazo y mano.
Tratamiento

Salvo que la compresión de su nervio haya causado mucha atrofia del músculo, su médico muy probablemente le recomendará primero un tratamiento no quirúrgico.

Tratamiento no quirúrgico

Medicamentos antiinflamatorios no esteroideos. Si sus síntomas acaban de empezar, su médico puede recomendar un medicamento antiinflamatorio, como ibuprofeno, para ayudar a reducir la inflamación alrededor del nervio.

Aunque los esteroides, como la cortisona, son medicamentos antiinflamatorios muy eficaces, las inyecciones de esteroides generalmente no se usan porque existe el riesgo de daño al nervio.

Inmovilización o férula. Su médico le puede recomendar un inmovilizador acojinado o una férula para usar en la noche para mantener el codo en posición recta.

Ejercicios para deslizamiento del nervio. Algunos médicos piensan que los ejercicios para ayudar a que el nervio cubital se deslice por el túnel cubital en el codo y el canal de Guyón en la muñeca pueden mejorar los síntomas. Estos ejercicios también pueden ayudar a prevenir la rigidez en el brazo y la muñeca.

Ejemplos de ejercicios para deslizamiento del nervio. Con el brazo frente a usted y el codo recto, gire la muñeca y los dedos hacia su cuerpo, después extiéndalos hacia afuera, y después doble el codo.

Tratamiento quirúrgico

Su médico le puede recomendar cirugía para quitar la presión que hay en el nervio si:

  • Los métodos no quirúrgicos no han mejorado su afección
  • El nervio cubital está muy comprimido
  • La compresión del nervio ha ocasionado debilitamiento o daño muscular

Hay algunos procedimientos quirúrgicos que aliviarán la presión en el nervio cubital en el codo. Su cirujano ortopedista hablará con usted sobre la mejor opción para usted.

Estos procedimientos muy a menudo se hacen de manera ambulatoria, pero algunos pacientes responden mejor con una estadía de una noche en el hospital.

Liberación del túnel cubital. En esta operación, el "techo" del ligamento del túnel cubital se corta y se divide. Esto aumenta el tamaño del túnel y disminuye la presión sobre el nervio.

Después del procedimiento, el ligamento empieza a sanar y crece nuevo tejido a lo largo de la división. El nuevo crecimiento sana al ligamento y da más espacio para que el nervio cubital se deslice.

La liberación del túnel cubital tiende a funcionar mejor cuando la compresión del nervio es leve o moderada y el nervio no se desliza fuera de la parte posterior del reborde óseo del epicóndilo medial cuando el codo está doblado.

Esta ilustración muestra la ruta del nervio cubital a través del túnel cubital. También se muestran las estructuras que pueden comprimir el nervio, como el epicóndilo medial y el ligamento colateral cubital.
Reproducido de J Bernstein, ed: Musculoskeletal Medicine. Rosemont, IL, American Academy of Orthopaedic Surgeons, 2003.

Transposición anterior del nervio cubital. En muchos casos, el nervio se mueve de su lugar de atrás del epicóndilo medial a un nuevo lugar enfrente de él. Mover el nervio al frente del epicóndilo medial evita que quede atrapado en el reborde óseo y que se estire cuando dobla el codo. Este procedimiento se llama transposición anterior del nervio cubital.

El nervio se puede mover para que quede debajo de la piel y la grasa pero arriba del músculo (transposición subcutánea), o dentro del músculo (transposición intermuscular) o debajo del músculo (transposición submuscular).

Para la transposición del nervio cubital, se hace una incisión a lo largo de la parte interior del codo (imagen) o a lo largo de la parte posterior del codo.

Epicondilectomía medial. Otra opción para liberar el nervio es extirpar parte del epicóndilo medial. Al igual que la transposición del nervio cubital, esta técnica también previene que el nervio quede atrapado en el reborde óseo y se estire cuando se dobla el codo.

Recuperación de intervenciones quirúrgicas

Dependiendo del tipo de cirugía que tenga, quizás pueda necesitar usar una férula durante algunas semanas después de la operación. Una transposición submuscular usualmente requiere más tiempo con férula (de 3 a 6 semanas).

Su cirujano puede recomendar ejercicios de terapia física para ayudarlo a recuperar la fuerza y el movimiento de su brazo. También hablará con usted sobre cuándo será seguro volver a todas sus actividades normales.

Resultado de la cirugía

Los resultados de la cirugía son generalmente buenos. Cada método de cirugía tiene una tasa de éxito semejante para los casos de rutina de compresión del nervio. Si el nervio está muy comprimido o si hay atrofia muscular, el nervio podría no volver a la normalidad y algunos síntomas pueden persistir aún después de la cirugía. Los nervios se recuperan lentamente, y puede tomar mucho tiempo saber qué tan bien quedará un nervio después de la cirugía.

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Last reviewed: May 2016
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